Pourquoi et comment les humains choisissent de sauver certaines especes.

Selon l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), il y a plus de 1 200 espèces de mammifères menacées dans le monde, et plus de 300 sont presque menacées. Mais seulement 80 espèces sont utilisées par les organisations de conservation pour collecter des fonds et presque toutes peuvent être décrites comme grandes, poilues et mignonnes, selon une analyse réalisée en 2012 par Bob Smith à l’Université de Kent au Royaume-Uni.

photo of gray cat looking up against black background

Les espèces mignonnes font l’objet de plus de recherches et plus d’études sont publiées à leur sujet. Entre 1994 et 2008, plus de 100 études ont été publiées sur le mignon et câlin sur le suricate, mais seulement 14 études ont été publiées sur le lamantin africain moins mignon. Maria Diekmann, fondatrice et directrice du REST (Rare and Endangered Species Trust) de Namibie, dont les efforts de conservation se concentrent sur les animaux non charismatiques tels que le vautour du Cap Griffon et le pangolin terrestre, dit qu’il est difficile de rivaliser avec les rivaux plus majestueux pour de l’argent. « Ce ne sont pas des animaux dynamiques, grands et attirants pour les collectes de fonds « , dit-elle. « Je ne dirais pas que d’autres organisations de conservation roulent dans l’argent, mais en général, si vous travaillez pour sauver des éléphants ou des rhinocéros, vous vous en sortez bien. »

Voir quelque chose de mignon active le système de récompense du cerveau. Ce même système est activé par les drogues et par les images érotiques.

L’impulsion humaine de préserver les animaux en fonction de leur apparence esthétique n’est pas un choix frivole dicté par une surcharge d’affiches de panda et de photos de léopard sur Facebook. Notre désir de sauver les créatures les plus mignonnes est causé par l’illusion que nous assurons la survie de notre propre espèce. « La raison pour laquelle nous sommes si attirés par les animaux mignons semble être le même mécanisme qui nous pousse à protéger nos bébés « , explique Janek Lobmaier, psychologue à l’Université de Berne en Suisse.

pinguin

Le zoologiste Konrad Lorenz a découvert que les animaux que nous considérons mignons partagent plusieurs caractéristiques avec les nourrissons humains : de grandes têtes et de grands yeux, un petit nez et un petit menton, et un front rond. Lorenz a nommé cet ensemble de caractéristiques baby schema. Pour les nourrissons humains, profondément dépendants des soins difficiles de leurs parents, ces caractéristiques sont cruciales pour leur survie, dit Daniel Langleben de l’Université de Pennsylvanie. Les bébés plus mignons engendrent une réaction plus forte de prise en charge chez leurs parents et même chez les étrangers. En utilisant des photos de bébés humains, qui avaient été manipulés pour montrer différents niveaux de beauté, Langleben et ses collègues ont interrogé un groupe de 122 étudiants de premier cycle et ont constaté qu’ils préféraient s’occuper des bébés les plus mignons.

Les bébés utilisent leur beauté pour nous inciter à prendre soin d’eux, mais pourquoi tombons-nous dans le piège ? Lorsque l’équipe de Langleben a fait une expérience similaire à l’aide d’un scanner IRMf, ils ont pu voir quelles voies neurales s’activent dans le cerveau en réponse à la vue de bébés mignons. Ils ont découvert que plus les images de bébé sont mignonnes, plus elles génèrent d’activité dans le noyau accumbens, ce qui fait partie du système de récompense du cerveau.

adult and cub tiger on snowfield near bare trees

« Voir quelque chose de mignon active le système de récompense du cerveau « , dit Lobmaier, comparant le sentiment à la façon dont un toxicomane trouve les drogues gratifiantes. « Ce même système est activé par les drogues et les images érotiques. » La perception de ce qui est mignon ou esthétique semble être interculturel. Lorsque Daniel Frynta, biologiste à l’Université Charles de Prague, a demandé aux habitants de la République tchèque et aux villageois de Papouasie-Nouvelle-Guinée d’évaluer la beauté de six espèces de serpents, il a constaté que leur classement était très similaire, malgré les différences culturelles.

La majorité de la vie sauvage est assez hideuse.

Il y a une raison évolutive à cela, croit Lobmaier. « Je pense que la priorité accordée aux bébés mignons vient du fait qu’il y a une corrélation avec la santé « , dit-il. Pour nos ancêtres, la beauté d’un nourrisson était un signe qu’investir dans les soins de ce bébé se traduirait par une progéniture viable, alors qu’un défaut comme une fente labiale peut avoir été associé à une maladie, ce qui a poussé les parents à l’abandonner. Cette mentalité prévaut encore dans certaines sociétés de chasseurs-cueilleurs, dit M. Lobmaier. Pour les personnes éloignées vivant quelque part en Papouasie-Nouvelle-Guinée ou quelque part où elles n’ont pas les mêmes possibilités que nous, je pense que c’est toujours un problème.

Aye-Aye
Aye-aye, terreur des dendroctones.

Les bébés humains perdent leurs caractéristiques de baby schema à mesure qu’ils grandissent, mais certaines espèces animales conservent certaines caractéristiques infantiles comme les grands yeux ou les visages ronds à l’âge adulte, un phénomène connu sous le nom de neoteny. Notre cerveau ne fait pas bien la différence entre notre progéniture et ces animaux.  Lorsque nous regardons les affiches de panda, nos circuits de récompense entrent en jeu et nous ne pouvons pas nous empêcher de prendre soin d’eux. Et ce n’est pas la première fois dans l’histoire de l’évolution que nous avons cédé à l’impulsion. Le biologiste Brian Hare de l’Université Duke croit que la beauté des chiens adultes nous a incité à prendre soin d’eux, ce qui a mené à leur domestication. « Nous avons une sorte de mécanisme inné ou enseigné tôt pour la beauté qui est le même mécanisme qui traite la beauté humaine et la beauté des chiens ou des chats « , dit Langleben.

Et parce que nous sommes préprogrammés pour aimer certaines choses et pas d’autres, nous sommes plus ou moins coincés avec nos préférences, dit Ernest Small, un agronome canadien qui écrit sur la biodiversité conservatrice. « Les humains veulent remodeler le monde pour qu’il corresponde à ces préférences « , dit-il.

Blob Fish
Plutôt lui ou un panda ?

Notre mécanisme préprogrammé mènera-t-il à un monde qui ressemble à un zoo mignon ? Non, les scientifiques disent. Si nous ne sauvons pas les espèces « laides », les plus mignonnes disparaîtront très probablement avec elles. Les espèces peu attrayantes jouent un rôle vital dans leurs écosystèmes indigènes. Les chauves-souris sont vitales pour l’agriculture – elles pollinisent de nombreuses plantes et servent à lutter naturellement contre les ravageurs en mangeant plus de 3 000 insectes chaque soir, y compris les ravageurs des cultures. Leurs excréments sont un engrais précieux, appelé guano. Les pangolins aèrent le sol avec leurs griffes tout en chassant les termites et les fourmis, gardant leur population sous contrôle en consommant plus d’un milliard d’insectes par an. Les lémuriens Aye-aye se régalent de dendroctones du bois. Les vautours du Cap Griffon et les condors de Californie sont des charognards qui aident à éliminer les carcasses d’animaux morts, empêchant ainsi les maladies de se propager dans leurs écosystèmes. Et même si l’on sait peu de choses sur le poisson-blobe ou l’insecte du bâton de l’île Lord Howe, ces créatures ne sont probablement pas moins vitales pour leur habitat.

panda roux
Un panda roux.

Les choses que nous trouvons peu attrayantes ont encore un rôle à jouer dans la nature . Cela signifie que nous devons apprendre à prendre nos décisions en matière de conservation sur la base de faits scientifiques et de statistiques plutôt que sur des indices viscéraux. Bien que l’apparence de certains animaux puisse ne pas nous sembler particulièrement attirante, le monde serait beaucoup plus laid sans eux.

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