Comprendre les tensions Chine et USA en mer

LA fin du Siècle amer pour la chine

Le dernier différend entre les États-Unis et la Chine à la suite de l’entrée d’un destroyer américain dans les eaux situées à moins de 12 mille marins d’une île sur laquelle Pékin a revendiqué sa souveraineté ne manquera pas d’attirer à nouveau l’attention de la communauté internationale sur la rapide montée en puissance militaire des Chinois dans la mer de Chine méridionale.

La Chine a qualifié l’intrusion de l’USS Mustin dans les eaux près de Mischief Reef de  » sérieuse provocation militaire  » et a dû envoyer deux frégates pour  » avertir  » le destroyer américain qui, selon un responsable américain, menait une opération de  » liberté de navigation « .

Avec l’administration du président américain Donald Trump qui s’en prend déjà à la Chine, il y a toutes les chances que de telles opérations soient intensifiées pour montrer à Pékin que la Chine ne peut pas continuer à étendre sa portée militaire dans la mer de Chine du Sud sans une réponse vigoureuse de Washington.

Ajoutez à cela le déploiement imminent de navires de guerre britanniques et français dans la mer de Chine méridionale comme preuve de l’intention stratégique de la Chine, et le décor est prêt pour une autre forte augmentation de la tension.

L’initiative de la Grande-Bretagne et de la France est censée démontrer la solidarité de l’Europe avec les États-Unis et ses solides alliés comme le Japon et l’Australie pour faire face à une Chine croissante qui, selon eux, veut contester l’ordre international fondé sur des règles qui est en place depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale. Et de fait Xi agit contre les directives internationales de la zone.

iles en tension japon chine
3 Iles sujettes de tensions entre le Japon et la Chine

Mais cela ne changera rien. Il y a peu de chances que Pékin ralentisse, et encore moins arrête, ses efforts massifs pour construire des pistes et d’autres installations sur les îles contestées de la mer de Chine méridionale pour ses avions de combat et ses navires de guerre. S’il y a quoi que ce soit, cela accélérera le rythme. Pourquoi ?

La réponse que Washington aimerait faire croire au monde entier est que Pékin veut la primauté sur la mer de Chine méridionale et qu’elle est déterminée à acquérir la capacité de projeter une puissance militaire pour faire respecter cette revendication.

La peur des USA

Venant d’un pays qui a déclaré ouvertement, dans sa stratégie de sécurité nationale, qu’il n’acceptera pas la montée d’une autre puissance pour contester sa domination mondiale et qui possède quelque 900 bases et installations militaires dans le monde entier pour appuyer cela. Quel est le pays qui considère le golfe du Mexique comme son arrière-cour et qui veut que tous les autres reculent ?

Il n’est pas surprenant que les Chinois, de l’autre côté du miroir, voient la tension croissante sur la mer de Chine du Sud tout à fait différemment – c’est les États-Unis qui jouent la fortification de ces îles comme prélude à l’intimidation chinoise de ses voisins, juste pour qu’ils puissent maintenir ou même augmenter leur présence armée dans les eaux non loin des 14 500 km de côtes chinoises.

Pékin est convaincu que Washington essaie par tous les moyens de contenir l’émergence de la Chine sur un pied d’égalité – en augmentant la liberté des patrouilles de navigation pour contester toute décision chinoise de refuser l’accès à la septième zone de la flotte américaine, en encourageant une coopération plus étroite en matière de défense par le biais du Dialogue quadrilatéral sur la sécurité avec le Japon, l’Australie et l’Inde et, au plus tard, en demandant une alternative au Belt and Road Initiative de Beijing pour des projets d’infrastructure massive reliant l’Europe et l’Asie.

L’origine des tensions

Remettre en question l’ordre international fondé sur des règles ? Il est peu probable que Pékin laisse échapper le moindre soupçon, même s’il en est ainsi. Dans le même temps, cependant, elle ne voit pas la nécessité de s’excuser pour l’opinion dominante en Chine selon laquelle sa souveraineté ne devrait pas être compromise par des règles écrites par les puissances occidentales à une époque où la Chine et de nombreux autres pays, d’ailleurs, étaient trop faibles pour défendre leurs intérêts et leurs droits.

mer chine ile affiche
une Chinoise marche devant une grande affiche d’une ile en mère de Chine du sud

Le Traité de San Francisco de 1951, qui a laissé ouverte la propriété de Xisha (Paracel) et des îles Nansha (Spratly) dans la mer de Chine méridionale, en est un excellent exemple. La Chine, qui revendique depuis longtemps la souveraineté sur ces îles, n’a même pas été invitée aux délibérations menées par les États-Unis et la Grande-Bretagne sous les auspices des Nations Unies pour formaliser le retour de ce que le Japon a pillé aux pays qu’i a conquis pendant la guerre du Pacifique.

Cela a semé les germes des conflits actuels entre les pays demandeurs. On ne peut s’empêcher de se demander si la propriété de ces îles serait toujours un problème si les Britanniques et les Américains n’avaient pas fermé la porte à la Chine communiste à cause de la guerre froide qui approchait.

Pour mémoire, la Chine respecte en fait les règles établies dans le cadre des accords internationaux, qu’il s’agisse des changements climatiques ou de l’exploration de l’Arctique et de l’Antarctique, mais pas celles qui, selon elle, porteront atteinte à sa souveraineté ou à ses intérêts fondamentaux. Elle n’est pas la seule à adopter une telle approche – les États-Unis, par exemple, ne veulent pas être liés par les décisions rendues par la Cour pénale internationale. En clair la Chine veut faire comme les états unis, ce qui veulent a l’endroit qu’ils veulent.

Ainsi, conclure que la Chine se renforce militairement parce qu’elle veut pouvoir jeter son poids et forcer les autres à se soumettre est un jugement présomptif. Washington, qui a pratiquement inventé le terme « changement de régime », devrait être le dernier à lancer cette pierre.

Il est indéniable, bien sûr, que la Chine gagne en confiance et veut une voix et un rôle plus importants sur la scène internationale. En effet, son dirigeant Xi Jinping l’a dit récemment, à la différence notable de la politique de discrétion préconisée par son prédécesseur Deng Xiaoping et à laquelle ont adhéré les successeurs de Deng, Jiang Zemin et Hu Jintao. Xi n’a laissé personne dans le doute que la Chine voudrait une place à la table d’honneur, mais pas au plaisir des Américains.

Une envie de superpuissance

En somme, la Chine s’arme-t-elle jusqu’aux dents parce qu’elle veut, dans une crise (sur Taiwan par exemple), pouvoir dire non aux États-Unis ? Très probablement. Ou bien la Chine le fait-elle dans l’espoir que ses voisins recroquevillés diront toujours oui ? Je ne pense pas, mais nous verrons bien.

Pourtant, pourquoi la Chine est-elle si déterminée à faire avancer le renforcement militaire alors qu’elle sait pertinemment qu’il est certain que cela suscitera des soupçons, même de la part de ceux qui n’ont aucune mauvaise volonté à l’égard du pays ?

La réponse est que la Chine ne veut plus jamais se sentir vulnérable. Il croit en l’adage selon lequel ceux qui n’ont pas su tirer les leçons de l’histoire sont condamnés à les revivre. Et parmi les leçons amères pour la Chine, il y a ceci : la souveraineté doit être étayée par la force.

chine usa ligne rouge
Un bateau de la marine usa traverse une ligne en passant proche de Taiwan. Caricature du media Russe Sputnik

Un Siècle amer

Voici quelques exemples aléatoires de ce que les Chinois ont payé de sang pour apprendre au cours de leurs 100 ans d’humiliation par les anciennement impérialistes occidentaux et japonais qui ont colonisé des parties de la Chine en tout sauf le nom :

  • Pendant la première guerre de l’opium qui s’est terminée en 1842, la marine britannique avait le contrôle total des eaux au large des côtes chinoises et pouvait attaquer n’importe quel port ou ville chinoise à volonté. Par exemple, en août 1841, au départ de Hong Kong, il n’a fallu que 53 jours pour se déplacer vers le nord et capturer Xiamen, Zenghai, Ningbo et plusieurs autres villes côtières chinoises. En revanche, les forces chinoises, s’appuyant sur la défense terrestre, ont eu besoin de 40 jours pour déplacer les troupes et les canons d’une province à l’autre.
  • On Sept 7, 1853, taking advantage of the confusion and lawlessness that followed an attack by a small army of rebels (the Society of Small Knives) against the Qing government in Shanghai, a group of British merchants and hired thugs raided the Chinese Customs Office in The Bund and looted all the goods which had been left there for duty assessment purposes. The Chinese officials on duty were powerless to stop them and fled for their lives.
    Le lendemain, lorsque les autorités de Qing ont essayé d’entrer dans le bâtiment, elles ont été bloquées par des marines britanniques envoyées là-bas pour protéger les intérêts et les droits commerciaux des marchands britanniques et d’autres marchands étrangers en vertu du traité inégal imposé à la Chine après la première guerre de l’opium.
  • Le gouvernement Qing au pouvoir en Chine a alors protesté, mais en vain. La Grande-Bretagne et, plus tard, les États-Unis ont simplement pris en charge la perception des droits de douane sur les marchandises sous prétexte que les responsables de Qing s’étaient montrés inaptes à la tâche et étaient, de toute façon, incapables d’assurer la sécurité et la sûreté. Mais au lieu de remettre les recettes perçues en espèces, ils ont « payé » le gouvernement chinois en billets à ordre qui, en fin de compte, ne valaient pas le papier sur lequel ils étaient imprimés.
  • Pire, à la fin de 1858, après avoir perdu la deuxième guerre de l’opium, la Chine a dû céder tous les droits de douane aux Britanniques. Cela s’est poursuivi pendant près de 70 ans.
  • On August 3, 1900, to protect foreigners living in Beijing who felt threatened by rioters calling themselves Righteous Boxers, an International Alliance of Eight Imperialist Powers dispatched just 18,811 men to invade the Chinese capital. Armed with weapons far superior to what the Qing army could muster, they took just 10 days to trounce more than 150,000 Qing defenders and several hundred thousand rioters, and conquer Beijing.

Le 5 octobre 1931, lorsque des résidents chinois de Shanghai commencèrent à boycotter les marchandises japonaises pour protester contre les incursions répétées du Japon en Chine, Tokyo envoya des canonnières sur le fleuve Yangtze en guise de démonstration de force.

En effet, autoriser les patrouilles navales étrangères sur le Yang Tsé était l’une des concessions humiliantes imposées à la Chine après la première guerre de l’opium. Les Américains ont formé une patrouille du Yangtze, parcourant souvent plus de 2 100 km en amont jusqu’à Chongqing. Cette unité de la taille d’un escadron n’a été dissoute qu’en 1949.

Compte tenu de tout cela, il est peut-être compréhensible que Pékin dise : Plus jamais ça ! voire est envie de se venger a la façon des autres empires humilier ( Français guerre de 7 ans, et Allemagne 1 guerre mondiale)

Mais les Chinois vont-ils un peu trop loin ? Il est certain qu’à notre époque, aucune embarcation navale américaine ou britannique ne voudrait remonter le Yangtze sans y être invitée, et aucun gouvernement occidental ne prétendrait usurper une quelconque fonction administrative, que ce soit en Chine ou ailleurs en Asie, qu’il s’agisse de perception d’impôts ou autre chose.

Un Futur proche

Comment pensez-vous que Pékin verra l’incursion de l’USS Mustin ? Et on sait que des sous-marins et des navires de la septième flotte américaine ont aussi navigué régulièrement près des eaux territoriales chinoises à Bohai, en préparation pour la date à laquelle son transporteur recevra l’ordre d’étrangler toutes les routes commerciales amenant du pétrole et autres marchandises en Chine ?

C’est tiré par les cheveux ? Il n’y a pas plus de deux mois, l’amiral Harry Harris junior, ancien commandant du Commandement du Pacifique des États-Unis, a déclaré lors de l’audition au Sénat confirmant sa nomination comme ambassadeur en Australie que les États-Unis doivent se préparer à la guerre avec la Chine. Pas de trophée, donc, pour avoir deviné pourquoi les Chinois veulent tant ces bases et installations militaires dans la mer de Chine méridionale.

De même, le secrétaire d’État américain Rex Tillerson aurait assuré à Pékin qu’en cas de guerre avec la Corée du Nord, alors que les États-Unis ne feraient confiance qu’à leurs propres forces pour le démantèlement des capacités nucléaires de Pyongyang, ils partiraient dès que le travail serait terminé. En d’autres termes, alors que les Chinois sont tout près et peuvent se rendre plus rapidement aux installations nord-coréennes, les Américains disent, non, seuls eux seuls peuvent et devraient faire le travail. Que pensez-vous que les Chinois, avec leur longue mémoire, en feront ?

Les Chinois ne peuvent pas perdre de vue que s’ils y consentent, les troupes américaines seront à moins d’une journée de route de leur frontière, comme elles l’étaient pendant la guerre de Corée.

Les leçons amères de leur histoire récente étant encore très présentes dans leur esprit, et lisant tous ces mouvements des États-Unis et de leurs alliés, est-il étonnant qu’ils s’accrochent à leurs installations militaires dans la mer de Chine méridionale, que ce soit en enfer ou en haute mer ?

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