Comment évolue les oceans ?

Comment évolue la temperature des oceans ?

Mesurer la température de quelque chose d’aussi stratifié que l’océan n’ a jamais été facile. Avant les années 1980, les navires enregistraient automatiquement la température de l’eau circulant dans leurs ports, mais la grande variance des profondeurs de ces ports et le manque de données en dehors des grandes routes maritimes rendaient les chiffres incomplets et peu fiables. Viennent ensuite les satellites, qui ont été en mesure de capturer plus de données sur la température de surface en trois mois que le total compilé au cours de toutes les années précédant leur apparition. Néanmoins, ils ont eux aussi des limites: par exemple, leurs capteurs infrarouges sont susceptibles d’être contaminés par les nuages.

La surveillance continue des températures de la mer n’ a commencé qu’en 2000, grâce à une collaboration internationale appelée Argo. Il s’agit d’une flotte régulièrement reconstituée de bouées, qui compte maintenant près de 4 000 bouées, qui se répartissent leur temps entre la surface et les profondeurs, dérivant au grès des courants. Au cours de cycles de dix jours, ils descendent lentement jusqu’à environ 2 000 mètres et reviennent, mesurant la température et la salinité au fur et à mesure qu’ils avancent. Bien que le réseau soit encore peu développé – un flotteur pour chaque parcelle d’océan de taille hondurienne – leurs données ont révolutionné la compréhension qu’ont les océanographes de leur sujet.

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L’un des plus grands avantages d’une mer mieux mesurée est la possibilité de faire face à des événements météorologiques dramatiques. Les trois premiers mètres des océans contiennent plus d’énergie thermique que l’atmosphère entière. La quantité de cette énergie qui s’échappe dans l’air, détermine la force et la fréquence des systèmes de tempêtes. Et de plus en plus d’énergie est disponible. Au cours des cents dernières années, la température moyenne de surface des mers a augmenté d’environ 0,9°C, selon la National Oceanic and Atmospheric Administration américaine. Cela signifie que, depuis les années 1980, environ un milliard de fois l’énergie des bombes atomiques larguées sur Hiroshima et Nagasaki a été ajoutée à l’océan, soit environ une explosion atomique toutes les quelques secondes.

Pourtant, même si la quantité d’énergie que retiennent les océans a augmenté, les détails de son transfert dans l’atmosphère demeurent inconnus pour de vastes étendues d’eau. Ceci est particulièrement important lorsqu’il s’agit de comprendre un phénomène comme la mousson sud-asiatique. Ses pluies sont motivées par l’immensité de la baie du Bengale et par la quantité d’eau douce qui s’ y déverse en provenance des systèmes fluviaux du Gange. Parce que cette eau douce ne se mélange pas facilement avec l’eau salée plus dense qui se trouve en dessous, la surface devient très chaude, ce qui entraîne une quantité prodigieuse d’évaporation. Une meilleure compréhension de ces processus améliorerait les prévisions des moussons et pourrait également aider à prévoir les cyclones.

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